從計畫出國到踏出國門

最近常常收到網友的Email問我如何準備出國唸書的問題,我發現同樣的問題一再地被問而我也一再地回答。為了避免我一再地回答同樣的問題,我決定把這些問題及合起來寫成一篇FAQ形式的文章,希望對於想要出國讀書的朋友有所幫助。但是我要強調這完全是我個人的經驗,參考就好!

  1. 當初是為何決定要出國唸書,又是如何決定要出國唸書的呢?如何決定要讀的科系呢?
  2. 一旦決定要出國唸書之後,該從何準備起呢?
  3. 該如何選擇學校呢?如何開始申請的程序呢?
  4. 收到學校的申請表之後該怎麼辦?
  5. 申請學校需要準備哪些文件?
  6. 如何寄送文件?
  7. 寄出申請表之後…
  8. 經過漫長的等待…
  9. 附件

1.當初是為何決定要出國唸書,又是如何決定要出國唸書的呢?如何決定要讀的科系呢?

這是一個我沒有辦法幫你回答的問題。每個人出國唸書的動機和原因都不同。我分享我個人的經驗給你們,希望對於還在徬徨是否要出國唸書的人有所幫助。

我在大學時代主修的是醫學工程。醫學工程所學的是跟醫學儀器相關科技和技術。因此,我們系上的畢業生大部分都進入醫療器材的相關領域工作,例如︰醫學儀器公司或是醫院的醫學工程室。我很喜歡我所念的科系,特別是跟電子或是電腦相關的科目(我也很喜歡人體解剖學和生理學),但是到了大學四年級的時候,我開始思想一個很嚴肅的問題:「我人生的目標是什麼?」現在想想這個問題似乎早在在上大學之前應該就要想了。但是,高中時候的我整天只忙著應付學校的功課跟打籃球兼注意學校裡漂亮的女生;雖然我自認是個很有思想的人,但是卻沒有認真的想過這個問題。直到了大學四年級的時候,我突然覺悟到離開學生的生活的日子就在眼前了,然後呢?是不是畢業之後就像大部份的學長和學姊一樣,在醫學儀器公司或是醫院找一份工作?然後賺錢、買車子、買房子、結婚、生孩子、養孩子、退休、年老、死去……好像不是我要的人生。身為一個基督徒,我覺得我的生命該有些什麼特別的意義的。那時我突然很慶幸自己還有兩年當兵的時間可以好好想一想,不需要一畢業就立刻面對這個大問題。

當兵的第二個月,很不幸的,抽中了我們那一組中唯一的一支金門籤。現在回想起來,卻覺得那也並不是那麼的不幸了。我從小在一個基督教的家庭中長大,我一也直相信我的生命中所發生的一切都是 神對我最好的安排。我相信會去金門是祂的旨意,只是當時實在不能明白為什麼 神要帶我離鄉背井,遠離我的家人和那時已經交往一年多的女朋友。現在想想,雖然在金門的兩年在體能上的訓練很辛苦,我卻有很多的時間去思考和尋求我人生的方向。在軍中發生了很多事情,包括被誤會、被輕視、加上被兵變(女朋友在當兵的時候變心稱之為兵變),這些事情都影響了人生的方向。在我將退伍之前,我已經很清楚不想要一輩子跟機器相處在一起了。我要作跟人相關的工作,最好是可以幫助人的工作。

退伍之後,我花了許多的時間尋求 神在我生命中的計畫並且諮詢旁人的意見。我諮詢我的父母、教會中了解我的長輩、輔導、以及弟兄姊妹們的意見。其中對我幫助最大的是一位從小看我長大的主日學老師,他也是一所大學的輔導老師。我跟他談了很多次,他也從信仰和輔導專業的角度幫助我去思考前面的方向。我當時的想法是打算花一年的時間一面工作一面準備考國內的心理研究所-因為我從小就對心理學很有興趣而且我又想做幫助人的工作,只是大學聯考的成績不足以讓我上我想念的學校的心理系。他告訴我,依他個人的經驗來看這並不是一個很好的選擇,因為有以下幾個原因:第一、我不是心理系畢業的。在國內的研究所考試環境下,我將會很難跟心理系的畢業生競爭。第二、國內的心理治療專業發展跟國外比起來還有一段頗大的差距。與其在國內跟那些心理系的畢業生擠破頭去考心理研究所,不如花一年的時間準備英文跟申請國外的心理學研究所。第三、心理學之下有好幾個不同的主修。並不是每一個心理系都是訓練輔導員的。假設我讀的是實驗心理學,那我跟老鼠相處的時間說不定會多過跟人相處的時間。因此,他建議我真正要讀的應該是諮商系(Counseling Psychology or Counselor Education)。我心裡想一想覺得他說得非常有道理,也很切合我的需要。因此,我便下定了決心要出國讀書。只是我還有有一個很大很大的問題必須面對:「身為一個基督徒,我必須常常問我自己我所行的每件事是不是很 神的心意。出國唸書是 神的心意嗎?還是只是我自己的個人的意願呢?我常常為這件事情禱告。但是,我並沒有因為要尋求 神的心意就停在那裡什麼事情都不作了,我還是開始準備出國所需要要作的事情了。

依我個人的看法,如果你還不清楚自己為什麼要出國唸書或是要念什麼,最好是花一些時間想一想什麼是你人生的目標。同時,你可以跟一些熟悉你的長輩、老師或是朋友談一談。我也建議你可以找一些專業的諮商輔導員幫助你。如果你還在學校讀書,學校的輔導室是一個常被忽略卻大大有幫助的地方。輔導室的輔導老師有經過專業的訓練可以幫助你做生涯規劃。如果你不清楚你的目標是什麼,你永遠也達你的目標!

2.一旦決定要出國唸書之後,該從何準備起呢?

當我決定要出國唸書之後,我便開始蒐集一些留學相關的資訊。我到網路上、BBS站、以及News Server (tw.bbs.campus.advancededu)裡去看別人申請留學的經驗(就像你現在做的一樣),也詢問了一些正在準備出國和出過國的朋友的經驗。網路上有很多有幫助的網站,你可以參考看看。我發現在南陽街上有很多家留學代辦的公司,但是我從網路上別人的經驗中發現找留學代辦並不代表所有的事情都一勞永逸。事實上,找留學代辦有可能比我自己辦還麻煩(例如說你不滿意他們幫你寫的文件,怎麼辦?假如他們沒有按時幫你把文件寄出去或是寄丟了,誰要負責?)加上他們的收費實在蠻貴的,因此我決定完全靠自己來辦。我買了幾本申請留學的書籍,然後這一切就開始了。

首先,我發現TOEFL和GRE (or GMAT)是出國必須通過的兩個考試。如果你不想花大錢到美國去讀語言學校,那就要在台灣把TOEFL & GRE考過。我承認我的英文能力不好,我沒有自信能夠靠我自己能把TOEFL和GRE考過。因此,我便找了一家TOEFL & GRE補習班去準備我的TOEFL & GRE。至於要去哪一家補習比較好呢?這就請您自行決定了,我不想幫補習班打廣告。當時的我一面工作一面補習。從當年的六月中我決定要出國起,補了四個月直到十月份我參加了第一次TOEFL。十一月初我參加了GRE以及第二次的TOEFL。當時的TOEFL和GRE都還是紙筆考試。因此,成績要六個禮拜才會出來。當時,大部份美國研究所秋季班的申請截止日期都是一月底和二月初,所以我必須在十一月底以前把TOEFL和GRE考過(當年十二月及隔年的一月並沒有TOEFL和GRE考試)。當時我也正在尋求 神的心意是不是真的要我出國。我求 神讓我清楚的知道祂的旨意。

十一月中旬我收到了十月份的TOEFL成績:535分。明顯的,這個成績並不能達到申請美國研究所所需要的550分標準。不幸的是,十一月的TOEFL在我收到十月份成績單的時候已經考完了。而我因為很有把握十月份的TOEFL應該是會過550分的,十一月的TOEFL我根本沒有準備就去考了。嘿!這下可好了!我當時便跟 神禱告說:「我的主我的 神啊!我知道你在我身上有你最美好的旨意。你知道我很想出國唸書也求你帶領我出國唸書。但是,我相信你有最好的計畫。如果我的TOEFL無法通過550 分,很清楚的出國就不是你所要我走的路了。」當時,我所能做的事情除了禱告跟等待之外,也沒有其他的了。經過一個月漫長的等待,一天傍晚我在瀏覽BBS的時候,看到有人post說十一月份的TOEFL成績已經公佈了,想要立刻知道成績的人可以打電話到美國ETS去查。我立刻打了一通網路電話到ETS去查我的成績。結果,ETS的電腦答錄機用很無情的聲音告訴我說他們的系統只在美國東岸上班時間才開放查詢。我只好等到台灣時間半夜(美國時間白天)再打了一次電話。當我聽到我的成績是563分的時候,我真的從椅子上跳了起來!我當下做了一個禱告說︰「主阿!感謝你聽了我的禱告。願你成全你在我身上的計畫。我把前面的生命交託在你的手中,求你親自帶領我前面的道路。」

3.該如何選擇學校呢?如何開始申請的程序呢?

申請學校的程序不需要等到你考過TOEFL之後才開始。事實上,如果你等到考完TOEFL才開始申請的程序恐怕就太晚了。你可以參考我在出國留學去裡面所提供的一些網站去搜尋哪些學校有你所要讀的科系以及這些科系的排名。另外,我建議一個更好的方法是到台北市南海路的學術交流基金會圖書館去查Peterson’s Guides。雖然Peterson’s Guides現在有網路版,但是學術交流基金會有更完整的資料。而且那裡還有一些很熱心的工作人員會幫助你找到你所需要的資料。如果你住在台北市附近,我建議你抽空到學術交流基金會走一趟,肯定會有很大的收穫。如果你住在中南部,你也不需要難過,現在網路上的資料也非常豐富,只是沒有人可以在你旁邊回答你的問題就是了。

一但你找到哪些學校有你所要念的科系(通常是一大票多的讓你不知所措),下一個步驟就是如何選擇學校了。這裡有很多因素你可以考慮的,例如︰氣候、學費、生活費、還有台灣人非常重視但是當我到了美國以後發現美國人不太理的學校排名。當然,如果你有親戚或是朋友已經住在美國,而他們希望你能夠到他們附近的學校就讀以就近照顧你,這也是可以考慮的因素。就我個人而言,因為我很怕冷,因此我打定主意不到北邊的學校。其次考慮學費,因為我家裡並不能提供我很多經濟上的支助,因此我不考慮讀私立大學,只考慮公立大學。生活費也是同樣的考量,我不願意住到一個物價昂貴的地方。因此,我放棄到西岸(加州)和東北部(紐約、New England等地區)。因為我並沒有任何的親戚朋友住在美國,所以這不是我考慮的因素。綜合以上的考量以及當時對於學校排名的迷戀,我初步選出了30所美國中部以及南部的大學。

下一步要做的事情是跟這30所大學要求申請表以及科系介紹。以前,當Email還不是那麼普遍的時候,要求申請表的學生必須要填一份RAM (Request for Application Materials) form然後郵寄給你想要申請的學校。現在,由於Internet和Email的發達,很多學校讓你直接在他們的網頁上填寫你的資料,他們就會把申請表寄來給你了。另外也有很多學校讓你直接在網路上填寫申請表然後用信用卡付申請費。然而,除非你已經決定哪幾所學校是你要申請的,千萬不要衝動之下就填了online application form。因為你的信用卡一但被他們charge之後,他們就不會再把Application fee還給你了。如果你所要申請的學校沒有online information request form,你可以寫封Email請他們把申請表寄來給你。或者如果你喜歡,你還是可以填RAM form然後寄給你要申請的學校。我附上一份空白的RAM form,你可以download回去使用。

在這裡要特別提醒申請博士班或是碩士班的人,你們必須要填兩份申請表。一份是International Student Application Form,另外一份是你所要讀的科系的Departmental Application Form。當你在要申請表的時候,除了跟International Admission Office要International Student Application Form之外,不要忘記要寫封Email給你所要申請的科系,請他們寄他們系上的Departmental Application Form給你。申請讀大學部的人通常不需要Departmental Application Form,你只要請International Admission Office寄一份International Student Application Form給你就可以了。

4.收到學校的申請表之後該怎麼辦?

收到學校的申請表之後,我建議你去買一些資料夾,然後把每個學校的資料放在各自的資料夾中。這對於申請研究所的人來說是特別需要的,因為你會收到一份來自International Admission Office的International Application Form和另外一份來自你要就讀的科系寄來的Departmental Application Form。請仔細的閱讀每個學校寄來的申請資料,因為這個時候你將要做最後的決定哪些是你要申請的學校了。在這個關鍵時刻你要考慮的因素除了我剛剛提過的氣候、學費、生活費、學校排名、親戚朋友之外,你還必須考慮這個科系的研究方向跟你想讀的方向是不是一致(如果你是申請研究所的話)、學校周圍的環境、治安、有沒有獎助學金或是assistantship的機會,以及學校對於TOEFL和GRE的分數要求(到這個階段你應該已經知道你的TOEFL和GRE成績了)。綜合以上這些考量,我建議你從30所學校中選出5到10所你決定要申請的學校。然後,可以開始準備申請所需要的文件了。

我知道你如果從頭看到這裡可能已經覺得累了!申請學校的確不是一件很有趣的事情了!在這裡我要鼓勵你撐下去,只剩下最後幾個步驟就完成了。休息一下,喝點水,然後我們繼續討論申請學校需要準備的文件。

5.申請學校需要準備哪些文件?

雖然每個學校要求的文件可能會有少許的不同,大部分學校都會要求下列幾項文件︰

  • 申請表
  • 申請費︰各校不同。如果學校接受信用卡付款,你可以直接用信用卡付申請費,這是最方便的方法。否則,你就必須到銀行去買美金匯票來付申請費。
  • 由銀行出具的財力證明︰如果財力證明是不是由你本人的銀行帳戶開立的(很多人的財力證明是從父母親的銀行帳戶開的),你必須請財力證明的擁有人寫一封信保證他將會支付你在國外讀書的學費以及生活開銷。如果你不知道該怎麼寫這封信,可以參考這個簡單的Sponsored Letter
  • 在校成績單︰在校成績單必須密封在學校的正式信封裡,並由學校註冊組在封口上蓋章。
  • GRE & TOEFL成績單︰GRE & TOEFL成績必須由ETS直接寄到學校。但是你可以寄一份影印本給學校並在其上註明說你已經請ETS寄送正式的成績給學校了。
  • 推薦信︰一般學校的要求是三封推薦信,但依各校要求而有所不同。推薦信必須要密封在信封裡並且要由你的推薦人在封口上簽名。
  • Statement of Purpose︰一般是兩頁以內,但依各校的要求有所不同。大致上是寫你為什麼要申請就讀這個科系以及你的生涯規劃目標是什麼。
  • Resume or Curriculum Vitae︰我到了美國之後才發現美國人寫履歷的方式跟我們很不同。我個人推薦在我寫履歷表的時候很有幫助的一本書Resumes for Dummies。你可以從Amazon.com訂購這本書。
  • Cover Letter︰一封正式的Cover Letter除了代表你的禮貌之外,也讓收件人知道你申請表裡面包含了那些文件。如果你不知道該怎麼寫Cover Letter,可以參考我的範例

如果你要申請的是大學部的話,有可能你將不需要推薦信、Statement of Purpose、和Resume。仔細的讀每個學校寄給你的申請文件,裡面會詳細的說明你所需要準備的文件有哪些。我建議你早點開始準備這些文件,不要等到申請截止日期快要到了才匆匆忙忙的準備。

6.如何寄送文件?

你可以用郵局的航空郵件寄你的申請表,也可以用UPS或是DHL寄。但是,我建議你最好使用UPS、DHL或任何可以追蹤郵件的快遞服務來寄送。因為這些投寄方式可以讓你追蹤你的郵件是不是順利的送到收件人的手中了。你也就不需要一直擔心你的申請表是不是寄丟了。要特別注意的事情是有的學校會要推薦信直接由你的推薦人寄給學校,還有的學校會要求在校成績單直接從你的學校寄給他們。如果遇到這樣的情形,記得要把你的推薦信、在校成績單和你的申請表分開寄送。

7.寄出申請表之後…

申請表寄出之後就是漫長的等待了。大約在申請表寄出半個月之後,你可以寫一封Email到你申請的系上以及學校的International Admission Office去確認一下他們是不是已經收到你的申請表以及TOEFL和GRE成績了。如果還沒有,不要緊張,再等個一個禮拜。如果他們還是沒有收到,那有可能是你的申請表在寄送的過程中不幸遺失了,那你就要重新準備一份申請表了。

還有一件事我不得不提。很多人在學校的時候從來也不去找老師,遇到老師也裝作不認識的。但是到了要申請學校的時候,卻又跑去找老師寫推薦信。大部份這種情況發生的時候,老師都不會拒絕幫你寫推薦信的。但是,很多人在老師寫完推薦信之後,又再次消失了!麻煩你有一點感恩的心!你的老師或是老闆幫你寫了推薦信之後,送個禮物給他表達你的謝意。如果你真的很小氣不想買禮物,至少也寫個卡片謝謝他吧!畢竟,如果他們不幫你寫推薦信的話,你是永遠不可能出國唸書的!

8.經過漫長的等待…

經過大約兩三個月的等待,學校就會開始有所回應了!在這兩三個月的等待時間中,不要忘記繼續加強你的英文能力,特別是聽力跟寫作能力。我知道說和讀的能力也是很重要的,但是聽和寫是台灣跟大陸學生最欠缺的兩種語言能力。如果你收到學校的信函通知你沒有被錄取,不需要太傷心(傷心一下子就好了!)當初我申請了八所學校只有一所要我!如果你收到學校的錄取信函和I-20(學生移民文件)!恭喜你!你將要踏上出國留學的路程了!當你決定你要去的學校之後,記得把其他學校的I-20寄回去給那些你不打算去的學校;雖然這不是必須的,但是個禮貌的行動。之後,打包行李,申請簽證,和出國之後的適應….等等,等我有空的時候或是等到很多人寫Email來問我這些問題的時候再說吧!祝你留學順利!

9.附件︰

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1 comment to 從計畫出國到踏出國門

  • Marian (Dan-Wei) Wen

    很感謝您的分享,內容實在又清楚,很有幫助。
    加上您細心提醒的細節以及對於一些禮冒方面的注重,真的是之前沒有考慮到的部份。

    總而言之,十分感謝您。

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